La recherche d’exoplanètes s’accélère 

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Mardi, la NASA a annoncé avoir repéré grâce au Télescope TESS une nouvelle exoplanète baptisée TOI 700 e située à 100 années lumières de la terre dans la constellation de la Dorade. Mercredi, l’ESA annonçait que le télescope James Webb a découvert une autre exoplanète dans la constellation Octans à 41 années-lumière. Les deux exoplanètes sont approximativement de la même taille que la terre. Avec ces télescopes la recherche d’exoplanète s’accélère. Selon l’astrobiologiste Nathalie Cabrol, « il y a aujourd’hui environ 5300 exoplanètes recensées » et encore beaucoup plus en attente de confirmation. 

Alors que le réchauffement climatique menace notre planète et l’humanité, la découverte, cette semaine de deux exoplanètes annoncées cette semaine par la NASA et l’Agence spatiale européenne nous offre de nouvelles perspectives. 

TESS découvre TOI 700 e une exoplanète qui gravite autour d’une naine rouge en compagnie de trois autres planètes 

Depuis 2018, la mission TESS (Transition Exoplanet Survey Satellite) et le microscope éponyme cherchent de nouvelles planètes et en particulier des planètes telluriques gravitant dans la zone habitable d’étoiles à la fois brillantes et proches.

En 2020, le microscope avait déjà découvert trois autres planètes appelées TOI 700b, c et d, mais les astronomes de la NASA ont eu besoin d’une année supplémentaire d’obersevation pour découvrir TOI700. Les quatre planètes gravitent toutes autour d’une naine rouge baptisée TOI 700 qui se trouve dans la contestation de la Dorade à 100 années lumières de la terre. 

« C’est l’un des rares systèmes avec plusieurs petites planètes habitables que nous connaissons », a déclaré Emily Gilbert, boursière postdoctorale au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Dans un communiqué, l’Agence spatiale américaine affirme que « La planète la plus interne, TOI 700 b, fait environ 90 % de la taille de la Terre et orbite autour de l’étoile tous les 10 jours ». « TOI 700c est plus de 2,5 fois plus grand que la Terre et complète une orbite tous les 16 jours. »

La dernière exoplanète découverte dans ce sytème TOI 700 e fait environ 95% la taille de la terre se situe dans « zone habitable dite optimiste », c’est à à dire « la plage de distances à partir d’une étoile où l’eau de surface liquide pourrait être présente à un moment donné de l’histoire d’une planète ». 

Selon Allison Youngblood, « TESS vient de terminer sa deuxième année d’observations ». « Nous attendons avec impatience les autres découvertes passionnantes cachées dans le trésor de données de la mission. »

Illustration de TOI 700 e @NASA

Le miscroscope James Webb découvre LHS 475 b une exoplanète située dans la constellation Octans

Le lendemain, l’ESA, annonçait lors d’une conférence de presse que le satellite James Webb qui est le fruit d’une collaboration internationale entre la NASA et les agences spatiales européenne et canadienne avait découvert sa première exoplanète baptisée LHS 475 b. L’équipe de recherche dirigée par Kevin Stevenson et Jacob Lustig-Yaeger a choisi d’observer cette cible avec WEBB après avoir soigneusement examiné les données fournies par TESS qui laissaient entendre l’existence de la planète.

Selon l’ESA, LHS 475 b serait presque la même taille que la terre, « avec 99 % du diamètre de la Terre »

D’après le directeur de la division d’astrophysique au siège de la NASA à Washington, Mark Clampin, « Ces premiers résultats d’observation d’une planète rocheuse de la taille de la Terre ouvrent la porte à de nombreuses possibilités futures pour étudier les atmosphères des planètes rocheuses avec Web ». « Webb nous rapproche de plus en plus d’une nouvelle compréhension des mondes semblables à la Terre en dehors du système solaire, et la mission ne fait que commencer. »

Parmi tous les télescopes en fonctionnement, seul Webb est en effet capable de caractériser les atmosphères d’exoplanètes de la taille de la Terre, mais pour l’instant l’équipe qui mène les recherches ne sait pas encore si cette exoplanète possède une atmosphère. 

Webb a révélé que la planète est de quelques centaines de degrés plus chaude que la Terre, donc si des nuages sont détectés, cela pourrait amener les chercheurs à conclure que la planète ressemble plus à Vénus, qui a une atmosphère de dioxyde de carbone et est perpétuellement enveloppée de nuages épais.

Bien que LHS 475b soit plus proche de son étoile que n’importe quelle planète du système solaire, son étoile naine rouge est inférieure à la moitié de la température du Soleil, de sorte que les chercheurs prévoient qu’elle pourrait toujours supporter une atmosphère.

Selon Jacob Lustig-Yaeger, « avec ce télescope, les exoplanètes rocheuses sont la nouvelle frontière ». 

Illustration de LHS 475b @ESA

5300 exoplanètes auraient déjà été recensées

Sur France Inter, l’astrobiologiste Nathalie Cabrol, a affirmé qu’« aujourd’hui, il y a environ 5300 exoplanètes qui ont été recensées, encore beaucoup plus qui sont en attendant de confirmation ». «  Parmi elles, il y a des mondes qui ressemblent à la terre, nous le savons déjà et puis d’autres planètes dont on n’avait pas la moindre idée qui ont des conditions habitables ». 

Selon elle, « on commence à se poser des questions sur la nature de la vie ». « L’origine de la vie ça va nous entrainer vers des environnements qui sont semblables à ceux de la terre et chercher une vie qui nous ressemble, mais ça ne veut pas dire que ce soit le seul type de vie qui existe. Certains physiciens dans la pure ligne de Schrödinger, il y a quarante ans, commencent à s’intéresser à la nature de la vie, c’est-à-dire au processus de la vie. Les modèles actuels nous montre que la vie serait peut-être le meilleur moyen qu’à l’univers de combattre l’entropie, c’est-à-dire le désordre et le chaos. »

Gregory Fiori
Gregory Fiori
Ex-rédacteur en chef

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